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En el borde de la helioesfera, el viento solar que sale hacia el espacio interestelar choca con el viento interestelar que sopla hacia el Sol.

Un equipo de científicos ha logrado por primera vez mapear el límite de la heliosfera, lo que permite a los científicos comprender mejor cómo interactúan los vientos solares e interestelares, comunicó el Laboratorio Nacional de Los Álamos (EE.UU.).

«Los modelos físicos han teorizado este límite durante años», pero «esta es la primera vez que logramos medirlo y hacer un mapa tridimensional«, dijo Dan Reisenfeld, científico de dicho laboratorio y autor principal de un estudio recientemente publicado en la revista The Astrophysical Journal.

La heliosfera es una burbuja creada por el viento solar y está compuesta principalmente por una corriente de protones, electrones y partículas alfa que se extiende desde el Sol hasta el espacio interestelar, protegiendo a la Tierra de la radiación interestelar dañina. El borde de esa burbuja se conoce como heliopausa, la capa límite entre el sistema solar y el espacio interestelar.

Copiando una técnica de los murciélagos

Utilizando datos recopilados durante 10 años por el satélite Interestelar Boundary Explorer de la NASA y una técnica similar a la forma en que los murciélagos «usan el sonar», los científicos pudieron mapear la heliopausa. Allí el viento solar que sale hacia el espacio interestelar choca con el viento interestelar que sopla hacia el Sol.

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«Así como los murciélagos envían pulsos de sonar en todas direcciones y usan la señal de retorno para crear un mapa mental de su entorno, nosotros usamos el viento solar del Sol, que sale en todas direcciones, para crear un mapa de la heliosfera», dijo Reisenfeld. «Al hacer esto, podemos ver el límite de la heliosfera de la misma manera que un murciélago usa el sonar para ‘ver’ las paredes de una cueva«, agregó.

El mapa tridimensional creado por esos investigadores muestra que la distancia mínima desde el Sol hasta la heliopausa es de aproximadamente 120 unidades astronómicas (AU), o 120 veces la distancia de la Tierra al Sol, en la dirección que mira hacia el viento interestelar, mientras que en la dirección opuesta, es de aproximadamente 350 AU.

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